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Christ the King and the universal vocation to politics, by Ryan Service

creato da Rocco D'Ambrosio ultima modifica 20/11/2021 17:17
Thinking of power, then, we tend to see power personified, or perhaps incarnate, in a particular individual, and in naming the usual roll call of global leaders we delimit the seats of power to a half-empty theatre. How radically different the dynamic of power is upon closer inspection...



This weekend Catholic communities are celebrating the solemnity of Christ the King, which is a feast widely practised long before it was officially inserted in the liturgical calendar in 1925. Titles such as ‘King’, ‘Lord’, ‘Monarch’, and ‘Prince’ have long been applied to Jesus, and his followers share in the urgent task with others of restoring the common good as the purpose and end of power. 

When we think about power it is astonishing how immediately we think of the supposedly powerful – those who hold positions of responsibility or power at the highest levels – be that Number 10, the White House, Vatican, UN or, looking closer to home, the local council, headteacher, or boss. Thinking of power, then, we tend to see power personified, or perhaps incarnate, in a particular individual, and in naming the usual roll call of global leaders we delimit the seats of power to a half-empty theatre. How radically different the dynamic of power is upon closer inspection.

In 2016 I saw Luca De Fusco’s poignant production of The Oresteia by Aeschylus (Eschillo in italiano) at the Teatro Argentina in Rome. During Eumenides, the third play in that cycle, there is a famous scene in which democracy is reportedly ‘birthed’ on the stage in Athens as a vote is cast on Orestes’ guilt/innocence. The goddess Athena declares the theatre “a court now…crowded with people”[i]. At this point in De Fusco’s show the house lights were turned on and the audience became chorus participants in the unfolding spectacle while Athena asks that the pebbles (votes) be counted. 

Unfortunately, democracy has remained, to a certain degree, at this level of surprise whereby the lights are suddenly turned on at election time and the electorate are consciously engaged. The truth, of course, is that the electorate are always present as the body that sustains power and democracy requires continual engagement according to our personal capacity rather than a form of engagement determined by the tidal pull of election seasons. 

Widening participation in the democratic process is to recognise that elected leadership is a conferral rather than a transferal of power. Whether our particular political ideology is represented or not, the elected member is to represent and not replace the citizen and this is a reminder that there is no power unless it has been conferred upon someone. This movement is marked even at the level of language. Notice the verbal patterns associated with the conferral of power when we speak of leaders holding office, monarchs as crowned, popes being elected, and managers being hired. 

The feast of Christ the King offers a universal opportunity to reflect upon Jesus’ example as carpenter, brother, redeemer, and king without regarding these titles as contradictory. Pope Pius XI in Quas Primas, the document instituting the feast, describes how Jesus

reigns, too, in the wills of men, for in him the human will was perfectly and entirely obedient to the Holy Will of God, and further by his grace and inspiration he so subjects our free-will as to incite us to the most noble endeavors (paragraph 7).

Politics is one of those “most noble endeavors” and it is only noble in so far as it is peopled in a sustained way and not just in terms of voter turnout. Politics is noble, too, in so far as it is purposed, being determined and motivated always by the common good, which is never a given fact. Politics is noble if it is practised by each of us in this time, in this place, with the people we have been placed among. For Aristotle we are political animals, which is another way of saying if we want better politics, if we want to challenge and overcome corruption, if we seek a more open and free democracy, we must look firstly at ourselves. 


[Ryan Service, priest of the Archdiocese of Birmingham, graduated Catholic Social Teaching and Public Ethics at PUG]

[i] The Oresteia by Aeschylus, translated by Tony Harrison, 1982.

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